The Gene, Siddharta Mukherjee

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The Gene. An intimate history
Siddharta Mukherjee
Scribner, NY, 2016

En el bolsillo del ciudadano del siglo XXI, ciertas palabras claves de este siglo no pueden faltar: Huella de carbono, Antropoceno, Ubuntu. Aunque en verdad la mayoría de esos seres imprescindibles procede del siglo XX: Internet, ADN, biotecnología, mecánica cuántica.

Hace un par de años un comentario en la revista médica The Lancet* se quejaba por la ausencia de historiadores de la medicina. Este libro desmiente con creces ese lamento. Desde Paul de Kruiff que un médico no tenía este éxito como escritor científico. Sólo que leer a Mukherjee es aún mas placentero.

The Gene, que realiza la proeza de Mukherjee de estar a la altura de su maravillosa biografía del Cáncer, puede servir para reintroducir en el equipaje cívico esta palabra que viene del siglo XIX: Gene. Sin una adecuada articulación intelectual de lo que es hoy un gen, ¿cómo podríamos discutir acerca de salud pública y enfermedades, tratados internacionales de comercio, propiedad intelectual, ética o filosofía para los estudiantes de secundaria?¿cómo participar en política sin tener alguna idea de qué es hoy un gen?

Escrito en un estilo que combina una dulce tradición literaria con ciencias básicas y medicina, la escritura de este libro es uno de los mejores homenajes a la escritura biológica en los códigos nitrogenados del ADN y ARN.

Mukherjee vuelve a enlazar vivencias clínicas (y en este libro, familiarmente comprometidas) con la vibrante tensión de los laboratorios y los desarrollos conceptuales más sofisticados.

The Gene, se concentra en los hitos más notables de nuestros tres últimos siglos en torno a la herencia: Darwin, Mendel, Galton, Bateson, Morgan, Watson y Crick, Monod. Genes, selección natural, mutaciones, cromosomas, ácidos nucleicos, PCR, transcriptasa inversa, eugenesia, genoma humano. Rico en detalles que describen historias científicas errantes, cargadas de emociones, siempre al borde del fracaso y salpicada de errores, el libro habla sobre aventureros intelectuales que yendo tras los genes, cambian oportunistamente de un humano a una bacteria, de una mosca a un hongo, y viceversa.

Oncólogo de profesión, en este libro el autor se vuelve hacia el envés de su trabajo seminal. Si El emperador de todos los males (premio Pulitzer 2011) fue una magistral historia de lo patológico, The Gene, trata de una historia de lo normal, con cita de Foucault incluida. La normalidad y lo posthumano, las implicancias éticas cada vez mas enredadas e indiscernibles, aparecen en sus últimas páginas a una velocidad abrumadora.

El libro de Mukherjee es también una sociología de la medicina, de la clínica y de la técnica. Una etnografía y un estudio STS de la genética en medicina. Plagados de ejemplos que muestran que las ciencias no están hechas de ciencias, sino de bacterias, laboratorios, palabras y debates, personas sanas que se vuelven enfermas, soberbios, pedantes, irónicos.

Finalmente, podríamos decir que este libro es un retrato del rostro actual del gen, realizado por un artista que se ha demorado en ciertas marcas que la vida ha puesto sobre el retratado, los rasgos que se han acentuado o simplemente vuelto otros. Paradójico efecto de la vida sobre su misma forma de inscribirse y escribirse: el gen.

Humus Editores.

* The Lancet, 384:292, July 2014